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모든 아동들에게 놀이란 그 자체가 중요한 일이며, 놀이를 통해 성장하고 발달하게 됩니다. 성인들은 언어를 통해 자신의 생각, 감정을 표현하고 어려움을 해결하지만, 아동은 놀이를 통해 자신의 경험, 갈등, 감정, 소망, 욕구 등을 표현하고 스스로 감정을 정화해 나가게 됩니다.

놀이치료는 놀이치료자와 아동간의 신뢰로운 관계를 바탕으로 아동이 자신의 경험이나 감정을 놀이로 표현하게 도와주어 정서적인 재경험을 통해 억압된 감정이나 갈등이 해소되고 마음의 상처가 치유되도록 도와주는 심리치료의 방법입니다.

놀이치료자는 아동을 지지, 수용, 공감함으로써 안전한 환경안에서 드러내는 아동의 놀이주제, 아동이 선택하는 놀이감, 치료자와의 관계에서 나타나는 아동의 행동 패턴이나 표정, 태도 등을 통해 아동의 내면을 깊이있게 이해하고 분석함으로써, 아동들이 자신을 이해하고 수용하면서 자신의 어려움을 해결하고 효과적인 상호작용을 배우고 문제해결능력을 기르게 됩니다.
아동은 놀이치료 과정을 통해 심리적인 불안이나 무력감, 분노 등의 감정을 해소함으로써 정서적인 안정을 찾게 되고, 자신에 대한 긍정적인 자아상과 자신감을 갖게 될 뿐 아니라, 자신의 발달 단계에 적절한 사회성을 발달시키게 되어 부모와의 관계뿐만 아니라 친구와도 원만한 관계를 형성하게 되고 주위환경에 잘 대처하는 방법을 배우게 됩니다.

이러한 사회정서적인 안정감은 자기 목표와 동기를 자극하여 잠재되어 있는 인지적인 능력 또한 발휘되고 학업 성취에도 긍정적인 영향을 주게 됩니다. 이로써 아동들은 자아존중감을 높이고 궁극적으로 자아발전을 이루게 됩니다.
아동은 아침에 눈을 뜨는 순간부터 놀이를 시작하여 생활의 일부로서 놀이활동을 하게 됩니다. 놀이를 통해 아동은 자신의 감정을 표현하고 관계를 탐색하며 과거의 경험을 표현하고 자신의 소망이나 욕구를 표현합니다. 이처럼 아동의 놀이는 자신의 경험, 정서, 복잡한 사고를 표현하기 위한 중요한 수단이며, 성장과 발달을 촉진하는 수단이 됩니다.

그렇기 때문에 집에서 단순히 부모나 형제가 함께하는 놀이는 치료자와 아동간의 놀이와는 질적인 면에서 다르다고 할 수 있습니다. 물론 부모와 함께 즐겁게 노는 경험은 아동들에게는 큰 힘과 행복감을 줍니다. 그러나 부모님은 아동이 표현하는 놀이내용에 대한 객관적인 이해나 진정한 공감이 어렵고, 아동 또한 부모님에게 자신의 갈등을 개방하는 것이 어렵습니다.

따라서 심리적으로 어려움을 겪는 아동들은 치료적인 환경을 조성하여 치료적으로 놀이에 접근함으로써, 아동이 방어기제를 허물고 자신의 심리적인 상처나 갈등을 자유롭게 발산하여 정서적인 문제를 해결하도록 도와주는 놀이치료가 필요하다고 할 수 있습니다.